Berusad vandal gynnar paleontologin

H an kom som ett yrväder en ­januariafton med en brandsläckare i högsta hugg och förvandlade museets interiör till en ­dyster syn av glassplitter och knäckta dinosaurieskallar.

Skådeplatsen för händelsen var mitt gamla ”hemuniversitet” i USA, The Ohio State University i Columbus, Ohio, där jag gjorde min post-doktorala forskning för 15 år sedan. Vid mitt besök där i mars 2016 fick jag höra den ganska bisarra historia som hade utspelat sig 2012 och som skulle visa sig få oväntat positiva effekter för paleontologin.

”Husse” Dale Gnidovec framför ­jättesengångaren Jeff vid Orton Hall, The Ohio State University.  Bild: Mats E Eriksson

”Husse” Dale Gnidovec framför ­jättesengångaren Jeff vid Orton Hall, The Ohio State University. Bild: Mats E Eriksson

Den geologiska institutionen stoltserar med ett fint litet museum och efter en lördagkvälls ­mycket hårt rumlande tog en nittonårig biologi­student vid universitetet det högst tveksamma beslutet att bryta sig in på museet och gå bärsärk. Larmet gick och polisen kom till platsen där de möttes av ödeläggelse och en till synes inte särskilt ångerfull student. Tvärtom grabbade han tag i närmsta tillhygge för att försvara sig mot lagens väktare. Det han fick i handen var en decimeter­stor, knivliknande klo som han bröt loss från en av framtassarna på Jeff – en utdöd ­jättesengångare av arten Megalonyx jeffersonii – som ståtligt står monterad precis innanför museets entré. Studenten övermannades emellertid, häktades och relegerades omedelbart. Polisen konstaterade också att det var första gången någon hade försvarat sig mot dem med ett så gammalt vapen.

Den där söndagsmorgonen den 8 januari 2012 när Dale Gnidovec, museets synnerligen dedikerade och sympatiske intendent, ringdes in till jobbet möttes han av en total förödelse i form av glassplitter, en tömd brandsläckare och sönder­slagna modeller av dinosaurieskallar och andra urtidsdjur. Jag märker fortfarande när jag pratar med honom att bara åsynen av detta tog hårt på hans fossilklappande hjärta.

Höger framtass av Jeff med de decimeterlånga klorna varav en användes som tillhygge av den berusade våldsverkaren.  Bild: Mats E Eriksson

Höger framtass av Jeff med de decimeterlånga klorna varav en användes som tillhygge av den berusade våldsverkaren. Bild: Mats E Eriksson

Det visade sig dock att både Dale och andra kollegor på institutionen, tvärtemot vad man hade kunnat tro, med facit i hand är nöjda med händelsen av flera skäl. På grund av fallets mediala uppmärksamhet så slöt samhället upp och gav positiv stöttning till museet. Barn sålde munkar under parollen ”Donuts for dinosaurs” vilket drog in 1 000 dollar och det kom in donationer från diverse privatpersoner. Tillsammans med ett skadestånd på omkring 11 300 dollar som studenten avbetalade månadsvis under två års tid så gick museet faktiskt med ekonomisk vinst på historien, reparationer av fossil och montrar inkluderat.

Det som kanske var allra mest positivt och oväntat var att händelsen ledde till en viktig vetenskaplig upptäckt. Dale hade fram till debaclet inte velat låta göra kol-14-dateringar av Jeff, trots idoga förfrågningar från forskare, eftersom det skulle innebära att man var tvungen att borra ut lite benmaterial ur det fina exemplaret. Nu hade man ju helt plötsligt ändå tillgång till den avbrutna klon och passade därför på att ta ett litet prov från denna, på ett ställe där det inte skulle synas. Resultaten som publicerades förra året i Quaternary Research visade att Jeff är det yngsta exemplar av en jättesengångare man känner till från Nordamerika (det finns bara totalt sex dateringar gjorda direkt på exemplar av Megalonyx) och att det är 13 107 år sedan den dog.

Megalonyx jeffersonii kunde bli omkring tre meter lång och väga över ett ton. Medan släktes­namnet betyder ”jättelik klo”, hedrar jeffersonii USA:s tredje president Thomas Jefferson som faktiskt utfört visst paleontologiskt arbete och anses vara upphovsmannen bakom vertebrat­paleontologin i landet. Exemplaret Jeff hittades i Ohio 1890 och installerades vid museet sex år senare den 13 april, på Thomas Jeffersons födelse­dag. Jättesengångarna tillhörde Nordamerikas megafauna och eftersom de samexisterat med människan så anser många också att de utrotades av oss, även om förändringar i klimatet kan ha varit en orsak.

Är då sensmoralen av denna historia att spritinducerad vandalism är en positiv katalysator för ett ökat paleontologiintresse? Nja, det kanske är att ta det lite väl långt. Men det kan väl konstateras att om nu olyckan skulle vara framme så kan det faktiskt få positiva konsekvenser, det vill säga i enlighet med devisen ”inget ont som inte har något gott med sig”.

Material från
Allt om Vetenskap nr 1 - 2017

Mest lästa

Fler nyheter

Fler nyheter