Bookmark and Share

Mammuten

- den ulliga urtidselefanten

Visst har det funnits mammutar i Sverige. På ungefär trettio platser har man hittat enorma tänder eller delar av betar från ullhårig mammut. Skeletten har krossats under trycket från inlandsisen, men en gång vandrade mammutarna här samtidigt som de första människorna kom till Sverige. Just nu pågår en inventering av alla de här tänderna och benbitarna för att de ska ge oss viktig kunskap om hur snabba klimatförändringar format vår del av världen.



I maj 1901 satte sig tre tjänstemän från Zoologiska muséet i Sankt Petersburg på tåget. De hade en mycket lång resa framför sig. Deras mål var de mest avlägsna delarna av Sibirien. De hade den ryska Vetenskapsakademins uppdrag att undersöka sanningshalten i de rapporter som anlänt med brev från tsarens guvernör i Irkutsk. I det enorma guvernementets nordöstra del hade ett par lokala jägare hittat en stor mammutbete. Och enligt vad som sägs ska det finnas betydligt mer kvar av mammuten.

De tre vetenskapsmännen nådde floden Berezovka i september, efter fyra månaders resa; den sista delen, ett par hundra mil med hästar och till fots, med förråd och verktyg i slädar.

Den 14 september fann de det blekta kraniet. Resten av det stora djuret låg begravt i stelfrusen jord. Med hjälp av folk från trakten byggde de ett skjul av timmer över kadavret. Och genom att elda med två vedugnar inne i byggnaden lyckades de tina upp marken tillräckligt för att kunna frilägga kroppen med hjälp av hackor och spadar.

De tre forskarna upptäckte att köttet var mörkt och marmorerat som en välhängd biff. Men de bestämde sig för att inte äta av det, utan i vetenskapens namn leva på hästkött som planerat. Det visade sig vara svårare att hålla slädhundarna borta från köttberget.

De hittade mammutens erigerade penis, nästan meterlång och tillplattad av trycket från jordmassorna. I munnen hade jättedjuret halvtuggade rester av sin sista måltid, blad och gräs som visade att den mött en plötslig död en höstdag för flera tusen år sedan.

Efter sex veckors arbete hade de styckat mammuten och packat delarna i skinnpåsar för transport till civilisationen i väster, först med häst och släde, och från Irkutsk med tåg mot Sankt Petersburg.

I huvudstaden väckte fyndet sensation och när det monterade skelettet ställdes ut belägrades zoologiska muséet av hänförda besökare. Även tsarfamiljen kom för att förundras. Berezovka-mammuten var inte det första stora mammutfyndet i Sibirien, men det första som hamnade i händerna på moderna vetenskapsmän.


23 ton frusen jord med helikopter

Amerikansk mammut - Den amerikanska mammuten, Mammuthus columbi, var en släkting till den europeiska och levde till för omkring 10 000 år sedan. Det välbevarade skelettet hittades i Nebraska 1922.

Amerikansk mammut - Den amerikanska mammuten, Mammuthus columbi, var en släkting till den europeiska och levde till för omkring 10 000 år sedan. Det välbevarade skelettet hittades i Nebraska 1922.

Den sibiriska tundran har dolt fler djupfrysta exemplar av den ullhåriga mammuten, Mammuthus primigenius. Och sökandet fortsätter än idag.

Ett modernt fynd döptes till Zharkov, efter mannen som upptäckte den 1997 på Tajmyr-halvön i nordligaste Sibirien. Den här gången lyftes 23 ton av den permanent frysta marken i ett stort stycke, mammutrester och allt, med helikopter, för vidare transport mot laboratorierna. Hela operationen filmades för visning på Discovery Channel i mars 2000. Men resultatet blev inte lika sensationellt som 1901. Det visade sig att isklumpen inte innehöll mycket mer än betarna, lite päls och några benbitar.

Men den ullhåriga mammuten levde inte bara i Sibirien. Under den senaste istiden strövade flockar av mammutar omkring i större delen av Europa och norra Asien, på det som forskarna idag kallar för mammutstäppen. Det var ett område som sträckte sig från Spanien över hela norra Europa in över Ryssland och Sibirien, och vidare ända in i Nordamerika.

De första människorna i Europa måste ha varit nära bekanta med mammutarna. De långhåriga elefantdjuren finns avbildade på flera grottmålningar från Frankrike och Spanien. I Tyskland har man hittat 30 000 år gamla djurfigurer snidade av mammutbetar. Det finns ekologer som räknar med att mammutarna var ungefär lika talrika som de afrikanska elefanterna är på savannen idag. Och även i Sverige hittar vi alltså spåren efter dem.

Mammutarnas hem var en trädlös grässlätt med ett klimat betydligt kallare än idag, men som passade stora pälsklädda växtätare. Det var en istidsprärie, snötäckt på vintern, men förmodligen skimrande i gult, blått och lila av tusentals små marknära blommor på våren. Flera andra stora däggdjur som levde här är också utdöda idag. Den ullhåriga noshörningen, stäppvisenten, vildhästar och jättehjortar är några exempel, men även rovdjur som grottlejon följde växtätarna i spåren.

Mammutar i svenska grustag

Anledningen till att vi inte hittar fler lämningar av dem i Skandinavien, det är isen. När den senaste istiden nådde sin största utbredning då täcktes i stort sett hela Skandinavien och Baltikum av enorma glaciärer. Döda mammutar krossades under tyngden och kvarlevorna flyttades sedan av glaciärernas rörelser. Till slut hamnade delarna i de grusåsar som bildades där glaciärernas smältvatten forsade fram när inlandsisen drog sig tillbaka. Därför kan man hitta mammutben i svenska grustag. Eller kunde, kanske man ska säga. Idag hanteras grusexploateringen av stora maskiner, och chansen är liten att någon uppmärksam arbetare ska se de ovanliga stenar som kanske visar sig vara tänder från en mammut.

En av de svenska mammutbitarna hittades när man anlade Berzelii Park i Stockholm där Berns salonger ligger idag. Då, 1849, var det innersta av Nybroviken ett kärr som fylldes ut med material från Brunkebergsåsen, en av de grusåsar dit isen hade fört mammutben.

Men trots att de svenska mammutfynden är få, så visar de upp ett tydligt mönster. Sentida mammutjägare har framför allt hittat rester av djuren i sydvästra Sverige och i mellersta Norrland under 30- och 40-talen. Det största fyndet gjordes 1944 i jämtländska Pilgrimstad. Där hittades sammanlagt nio skelettdelar och tänder från en mammut.

Eftersom mammutarna inte levde på isen, utan måste kunna beta av gräset på marken, så betyder det att man med hjälp av fyndens ålder kan avgöra när området var isfritt. De här mammutbenen visar alltså hur glaciärerna har varierat under istiden och hur snabbt de kunde växa respektive dra sig tillbaka.

Tillfällig issmältning

Mammut av mammut- En förhistorisk skulptur av mammutben. Troligtvis är figuren skulpterad ur en mammutbete som var över tre meter lång.

Mammut av mammut- En förhistorisk skulptur av mammutben. Troligtvis är figuren skulpterad ur en mammutbete som var över tre meter lång.

För omkring 50 000 år sedan drog sig isen tillbaka tillfälligt. Då blev det möjligt för betande däggdjur – och de rovdjur som följde dem i spåren – att leva i det som vi nu kallar för nedre Norrland. Från den här perioden stammar alltså de norrländska mammutarna.

Efter en ny framstöt drar sig isen tillbaka igen. Därefter följer den nordiska isens största utbredning kring 18 000 år sedan. Den sista mammuten i Sverige som vi känner till, den hittades i Lockarp i Skåne 1939, åtminstone hittades ett stycke av dess bete. Den var cirka 13 000 år gammal, från den tid då isen börjat dra sig tillbaka efter den senaste nedisningen. Det betyder att den är samtidig med de tidigaste mänskliga lämningarna i Skåne. De första svenskarna visste därmed med stor sannolikhet hur en mammut luktade och lät. Och kanske hur den smakade.

Vid Lunds Universitet pågår just nu en systematisk inventering av alla svenska mammutben. I inventeringen ingår en noggrann åldersbestämning med kol-14 och isotopanalyser. Det gör att vi snart får en mer exakt datering av isens rörelser fram och tillbaka under istiden. Vi får bättre kunskap om hur mammutarna rörde sig över den svenska tundran, men kanske framför allt kan vi se precis hur snabbt klimatet kunde växla. Större delen av mammutarnas kvarlevor må ha krossats av isen, men fungerar ändå som termometrar från den senaste istiden.

Men, kan man då fråga sig, om isen har manglat de nordiska mammutarna till smulor, hur kan de då ha klarat sig så bra i det iskalla Sibirien?

Ingen is i Sibirien

Svaret är att isen aldrig täckte de sibiriska vidderna. För att de stora glaciärerna ska kunna bibehållas så krävs höjdskillnader i form av berg. De bergen saknas i Sibirien. Under istiden var klimatet kallare, med långa vintrar. Men det var betydligt torrare än idag eftersom enorma mängder av jordens vatten var fruset vid polerna. Det betyder mindre nederbörd, och också mindre permafrost än idag. Den torra marken tinade snabbare på vårarna och snötäcket var tunnare. Mammutarnas värld var en värld av gräs och blommor, täckt av snö på vintrarna. De djur som dog på stäppen under istiden ruttnade snabbt bort. Skeletten kunde bli kvar och långsamt förvandlas till fossil, men alla mjukdelar försvann.

Men de spektakulära frysta mammutkadaver som hittas då och då ligger alltid mer eller mindre begravda i jord, som Berezovka-fyndet från 1901 till exempel. För att de ska kunna ha bevarats i så bra skick måste mammutarna ha hamnat i någon form av jordskred.

Mammutarna dog ut när klimatet blev varmare. Då försvann förutsättningen för deras livsmiljö. Kraftiga regn blötte upp den torra stäppen, och skogarna trängde allt längre norrut. De slätter där de betat runt 200 kilo gräs per dag, de försvann. Ett enormt sammanhängande ekosystem för de stora däggdjuren krympte snabbt ihop till isolerade öar.

Kanske det var jagande människor som gav dödsstöten åt flera av de stora däggdjuren från istiden. Men de var troligen redan hårt pressade av en snabb klimatförändring. De allra sista mammutarna levde på den avlägsna Wrangels ö, längst bort i nordöstra Sibirien. Så sent som för 3 500 år sedan fanns de fortfarande kvar. Men i den fattigare livsmiljön på Wrangels ö hade de långsamt förvandlats till dvärgar, långt ifrån så stora som sina ståtliga förfäder.

Fakta: 
Elefanternas kusiner

Mammutarna är nära släkting med dagens elefanter. Det visar analys av mitokondrie-DNA från flera mammutar. Men mammuten var specialdesignad för istidsklimat. Öronen var mindre och snabeln kortare för att minska exponeringen för kylan. Långa hår täckte en tät ullig underpäls, som på myskoxar, och en skinnlapp täckte anus. Ett nästan decimetertjockt lager av underhudsfett skyddade mot värmeförluster.
Det är en vanlig missuppfattning att de hade sina stora betar till att skrapa undan snön från marken på vintrarna eftersom man kan se att de har nötts på undersidan. Men dagens elefanter har samma slitage på sina betar, eftersom de använder dem till allt möjligt; att flytta saker, att gräva, markera revir, och även som vapen. Man kan också hos mammutar, precis som hos elefanterna, se vilken bete de helst använt, alltså ifall de var höger- eller vänsterhänta.
Precis som dagens elefanter levde mammutarna i matriarkala flockar. Honorna och ungarna levde för sig, medan hannarna strövade på egen hand.

FRÅGA ALLT OM VETENSKAP!

Fler nyheter

Iskall fisk

När geologer borrade sig ner genom ett 740 meter tjockt parti av Ross shelfis på Antarktis, som är världens största shelfis och har ungefär lika stor yta som Sverige, och skickade ner en videokamera för att studera botten såg man plötsligt en liten fisk pila förbi där nere. Eftersom...

Blommor mot minor

Det låter som en hippiegrej från 1960-talet; blommor mot minor. Fast det forskare vid Virginia Commonwealth University i USA har gjort är inte att strössla rosenblad över minfält utan att studera hur växter reagerar på nergrävda minor. När gifter från sprängmedel, som exempelvis trotyl...

Spring lagom

Att Sverige drabbats av löparfeber har väl knappast undgått någon. Motionsloppen är överfulla, cheferna kommer till jobbet i löpartajts och den som tänker att afterwork har med öl att göra är helt passé. Och ju mer och intensivare man tränar desto bättre och friskare blir man.Eller...

Vandrande kvist

En halvmeterlång vandrande pinne har upptäckts i Vietnams djungler av belgiska forskare. Phryganistria heusii yentuensis, som arten heter, är 32 centimeter lång, eller 54 centimeter lång med frambenen utsträckta. Jättepinnen är därmed världens näst största insekt efter ettan, Chans...

Osar son

Ringsvanslemurer spekulerar knappast i huruvida de gravida honorna väntar pojkar eller flickor. De vet redan. En studie i Biology Letters visar att honornas produktion av doftämnen kraftigt förändras när de blir gravida. Den mysklika lukten blir då mindre varierad och består av färre och...

Arseniktålighet

Att utveckla motståndskraft mot ett så giftigt ämne som arsenik är möjligt, visar ny forskning från Karolinska Institutet och Uppsala universitet. Vissa argentinska ursprungsbefolkningar i Anderna har en speciell gen som förändrar ämnesomsättningen och ger dem skydd mot det mycket...

Testosteron - lokalsinnets hormon?

I en radiointervju med en av Nobelpristagarna i början av oktober 2014 nämner denne ett hormon som de tror har betydelse för lokalsinnet. ­Vilket är hormonet?

Så stor är effekten hos kameleontens tunga

41 000 watt per kg muskler är effekten med vilken kameleonten Bradypodion thamnobates slungar ut sin tunga.

Är vi gjorda av stjärnstoft?

Jag förstår inte riktigt vad som menas med uttrycket att vi alla är gjorda av stjärnstoft och jag undrar vilken sanning som ligger i detta uttryck?

Äldsta sjöhästen

Den äldsta bekräftade åldern hos en sjöhäst i vilt tillstånd är fem och ett halvt år. I fångenskap kan de leva betydligt längre.

Fick bajs - blev fet

En 32-årig kvinna som alltid varit normalviktig blev plötsligt fet efter att ha tagit emot en avföringstransplantation från sin friska men överviktiga dotter, enligt en artikel i Open Forum Infection Diseases. Det här stöder teorin om att tarmfloran har betydelse för vår...

Hajar sent

Först när vithajshanen är runt 26 år blir han könsmogen och honan först vid runt 33 års ålder, visar en studie i Marine and Freshwater Research. Det är betydligt senare än vad som tidigare antagits. Däremot kan hajarna leva i 70 år eller mer.

Gaddad isman

Hela 61 tatueringar har det visat sig att den 5 300 år gamla ismannen Ötzi har, efter att forskare studerat kroppen med en ny form av ljusteknik. Tatueringarna, som väl kan kallas tribal, är utspridda över kroppen och en del tros ha varit en sorts stenåldersakupunktur. Många av...

Haja familjeplaneringen

Oplanerad graviditet är knappast något som den lilla brunbandade bambuhajen behöver bry sig om. Tvärtom. En hajhona, hemmahörande vid Steinhart Aquarium i San Fransisco i USA sköt upp befruktningen av sina ägg i hela fyra år efter det att hon parat sig. Biologerna vid akvariet hade länge...

Antisocial medicin

Mikrobiologer håller på att utveckla mediciner som ska få mottagarna att sluta samarbeta och upphöra med att kommunicera med varandra, vilket kan tyckas vara ett steg bakåt i läkemedelsutvecklingen. Men mottagarna är i det här fallet bakterier och syftet är att utveckla alternativ till...

Gorillor smittade oss med hiv

Hiv har sitt ursprung hos apor, det har forskarna ganska länge ansett. Nu visar en ny studie i Proceedings of the National Academy of Sciences att två av de fyra subtyper av Hiv 1, den mest smittsamma varianten av viruset, härstammar från gorillor. Forskarna har jämfört de kända...

Växter klarar massutdöenden bättre än djur

Minst fem gånger under jordens historia har dramatiska skeenden orsakat massutdöenden som förutom att svepa bort en massa livsformer också har bäddat för utvecklingen av nya. Det senaste massutdöendet ägde rum för 66 miljoner år sedan när en jätteasteroid slog ned utanför Mexiko med...

Så många meter är jordens diameter

12 756 000 är jordens diameter vid ekvatorn räknat i meter.

Hej och sniff

Varför skakar vi människor hand när vi hälsar på varandra? Enligt en studie i ILife kan den uråldriga seden uppstått av precis samma anledning som hundar sniffar varandra därbak när de möts – nämligen för att utbyta ­doftsignaler. Medvetet eller omedvetet luktade försökspersoner...

Varför svullnar ögonen av gråt?

Varför ser man ut som Kermit med svullna ögonlock när man gråtit?

Sidor